Cómo el trayecto de un hombre de Modesto inspira a los jóvenes a seguir una educación superior

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Emmanuel “Manny” Escamilla, que en su día fue un estudiante de bajo rendimiento que iba a la zaga de sus compañeros en cuanto a conocimientos computacionales, nunca pensó que un día tendría una maestría y estaría cursando otra, ni que pondría en marcha un programa de programación para niños.

Se crió en un parque de casas rodantes en el sur de Modesto con una madre soltera que luchaba contra la adicción a las drogas. Creció con bajos ingresos, durmiendo en el suelo de la casa rodante junto al catre de su madre mientras alquilaban su única habitación para poder subsistir.

De niño, solía atravesar lo que los lugareños llaman la “Calle del Diablo” para llegar a Starbucks o McDonald’s y poder utilizar su conexión gratuita a internet para hacer sus tareas escolares. Pero en la escuela secundaria, cuando las computadoras portátiles empezaron a convertirse en un producto básico, tuvo claro que no tener acceso a esa tecnología le ponía en desventaja.

“Era vergonzoso porque (mis compañeros) ya sabían escribir a máquina y yo no”, dice este joven de 31 años.

Escamilla dijo que también se dio cuenta de lo diferente que era de sus compañeros de Grace Davis High School de 2004 a 2008, que hablaban de las universidades a las que querían asistir. Aunque su madre le animaba a ir a la universidad, él sentía que no era lo suficientemente buen estudiante y no sabía cómo hacer la solicitud.

Sin embargo, completó algunas solicitudes y fue aceptado en Sacramento State y Stanislaus State. Presentó solicitudes en escuelas cercanas porque no estaba preparado para dejar su casa, dijo, y se sentía responsable de cuidar a su madre.

“Había una expectativa de que tenía que ayudar”, dijo.

El trabajo en un almacén no era para él

Escamilla también se dio cuenta en su último año de preparatoria de que no estaba preparado para asistir a una universidad de cuatro años, así que a los 18 años consiguió un trabajo en el almacén de Fastenal y se inscribió en el Modesto Junior College. Pero como intentaba trabajar de tiempo completo y al mismo tiempo estudiar de tiempo completo, acabó abandonando todos sus cursos los tres primeros semestres.

El dinero de su trabajo era bueno, pero ir en bicicleta al trabajo todos los días y levantar cajas pesadas durante turnos de 10 horas le agotó al cabo de dos años. Tenía entonces 19 años, usaba un corsé para la espalda y se sentía agotado.

“Trabajar en el almacén fue una especie de catalizador para que intentara volver a estudiar y tratara de hacerlo de nuevo”, dijo.

Escamilla decidió ahorrar sus ingresos para la colegiatura, ya que no calificaba para la ayuda financiera, renunciar a su empleo y dedicarse por completo a su educación. No estaba seguro de cómo elegir una especialidad que le llevara a una buena carrera, así que recurrió a Dios para que le guiara.

“Me dije: ‘Bueno, Dios, no sé qué quiero hacer el resto de mi vida y no quiero equivocarme’”, dijo. “Dios, te daré mi educación ... haz que todo valga la pena”.

Después de graduarse de MJC con un título de asociado en 2012, Escamilla fue aceptado en la Universidad de California, Berkeley, en 2013. Asistió a un curso en el que el profesor habló de los estudiantes de primaria a los que se les enseñaba a programar como una forma de prepararlos para la industria tecnológica. Escamilla se dio cuenta de que esta podía ser una vía de éxito para los jóvenes desfavorecidos de Modesto.

Se graduó en la UC Berkeley en 2015 con una licenciatura en religión y una especialización en ciencias computacionales. Ese mismo año, comenzó su maestría en divinidad en la Universidad de Harvard y se graduó en 2018.

Como estudiante de Harvard, cuando tenía tiempo durante el año escolar y las vacaciones de verano, trabajó para conectarse con aquellos en la comunidad de Modesto que podrían ayudarlo a lanzar su visión. Consiguió financiación y en 2015 lanzó un programa de prueba llamado CodeX en la Hanshaw Middle School, donde durante el verano enseñó a programar a una clase de unos 25 niños.

El éxito del programa brilló en 2018, cuando una aplicación creada por dos de sus estudiantes durante el verano fue seleccionada como la ganadora del Congressional App Challenge del entonces Representante Jeff Denham. La pareja creó “Homeless Network”, una aplicación en la que las personas sin hogar podían dejar un punto en un mapa donde se necesitaban recursos para que los proveedores pudieran saber mejor dónde dirigirlos.

Escamilla también fue honrado como uno de los 20 mejores menores de 40 años de The Modesto Bee en 2018, junto con otros que lo ayudaron a lanzar el programa CodeX, como José Sabala y James Bates.

El programa fue más allá de la programación

Pero Escamilla ofrecía algo más que programación. Al final de cada clase, hablaba de la importancia de ir a una buena universidad y mostraba a los niños opciones universitarias y profesionales.

“Los ojos de los niños se iluminaban. No tenían ni idea de que existiera algo así en el mundo”, dijo Brent Wedge, profesor de ciencias computacionales en el MJC, que ayudó a enseñar a los estudiantes y proporcionó a Escamilla recursos para CodeX.

Jane Zavala, de 18 años, fue una de esas estudiantes. Dijo que siempre había deseado participar en actividades extracurriculares, pero que sus padres carecían de transporte y dinero para hacerlo. Aprovechó la oportunidad de formar parte de CodeX, no solo por la promesa de aprender programación, sino por la oportunidad de aprender sobre universidades y carreras.

“Me hizo darme cuenta de que tenemos ayuda por aquí”, dijo.

Zavala no llegó a estudiar ciencias computacionales, pero dijo que el programa le permitió descubrir su especialidad. Ahora es una estudiante de primer año en CSU Long Beach que estudia ingeniería biomédica.

Azucena Téllez, de 19 años, dijo que se sentía intimidada por las experiencias de sus compañeros más privilegiados, que estaban inscritos en programas externos y podían hacer excursiones. Pensó que no había forma de que ella entrara en las mismas universidades que esos compañeros.

“CodeX era lo único que tenía”, dijo.

Pero cuando miró a Escamilla, que procedía de un entorno similar y era entonces estudiante de Harvard, pensó que si él podía hacerlo, ella también. La estudiante de primera generación dijo que rompió a llorar cuando supo que había sido aceptada en la UC Davis.

“Se notaba que a Manny le importaba mucho este programa y ver que cada uno de estos estudiantes tuviera éxito”, dijo.

Ahora, en su segundo año en la UC Davis, Téllez dice que está estudiando ciencias políticas, pero que ha estado tomando clases de programación en la universidad por diversión. Aunque está sacando buenas notas en esos cursos, tiene previsto que la programación siga siendo solo un pasatiempo.

CodeX continúa en las Escuelas de la Ciudad de Modesto

El programa CodeX pasó a ofrecerse como un curso electivo en las Escuelas de la Ciudad de Modesto en 2019. Escamilla dijo que era necesario que ocurriera la transición porque el equipo de CodeX ya no tenía la capacidad para ello y obtener capital para el programa era extremadamente difícil.

“Nuestra visión era realmente solo ayudar al distrito escolar a implementarlo en su jornada escolar”, dijo Escamilla.

La imposibilidad de obtener capital le motivó a estudiar más a fondo el tema y a cursar su maestría en administración. Ahora estudia a tiempo completo en la UC Davis y sigue vinculado a la comunidad de Modesto como tesorero de Stanislaus Equity Partners, antes conocida como South Modesto Partnership, y miembro del consejo de la City Ministry Network.

“Creo que (Manny) es un caso excepcional”, dijo George Boodrookas, decano de promoción y director ejecutivo de la fundación del MJC, que ha revisado más de 700 historias de ex alumnos en los últimos siete años.

Escamilla fue seleccionado para compartir su historia en el MJC hablando en la celebración del centenario de los fundadores de la universidad en 2020.

Boodrookas añadió que, a lo largo de los años, Modesto ha luchado por mover la aguja en términos de asociaciones comunitarias de colaboración, aumentando la educación y produciendo líderes. Dijo que el hecho de que Escamilla comparta su historia tiene poder y espera que lleve a la comunidad a actuar.

“Ninguna de nuestras organizaciones puede hacerlo sola”, dijo Boodrookas. “Necesitamos que líderes como Manny estén al frente para ayudarnos a colaborar y lograr más cambios”.

Emmanuel Escamilla comparte "Mi historia en el MJC" durante la celebración del Día de los Fundadores del Modesto Junior College en el cuadrilátero del campus este, el domingo 19 de septiembre de 2021 por la tarde.
Emmanuel Escamilla comparte "Mi historia en el MJC" durante la celebración del Día de los Fundadores del Modesto Junior College en el cuadrilátero del campus este, el domingo 19 de septiembre de 2021 por la tarde.
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